AMSTERDAM – Van een ziekte die al 200 kikkersoorten de das om heeft gedaan is nu een belangrijke drager gevonden. Dragers zijn dieren die een ziekte kunnen overbrengen zonder zelf ziek te worden.

De in West-Amerika zeer algemene Pacifische boomkikker (Pseudoacris regilla) blijkt vrijwel ongevoelig voor de ziekte, chytridiomycosis of chytrid, terwijl hij hem wel door kan geven. Dit schrijven Amerikaanse biologen maandag in PLoS ONE. 

Chytrid is de grootste bedreiging van diversiteit onder gewervelde dieren die er op dit moment is. Het wordt veroorzaakt door een schimmel die zich alleen in water kan verspreiden, Batrachochytrium dendrobatidis.

Omdat de schimmel alleen in water verspreidt, verwachtten de onderzoekers dat alle besmettingen stroomafwaarts zouden plaatsvinden. De ziekte verspreidde zich echter ook de andere kant op.

Symptomen

Tijdens het onderzoek bleek dat de Pacifische boomkikker vaak besmet is met de ziekte, maar bijna nooit symptomen vertoont. Ook klimt deze kikker vaak omhoog richting drogere gebieden, wat de verspreiding tegen de stroming in verklaart.

Symptomen van de ziekte zijn onder andere een veel dikkere huid, wat de opname van zuurstof en zouten uit het water bemoeilijkt. De Pacifische boomkikkers hadden hier wel wat last van, maar hielden genoeg functionele huid over om te blijven leven.

De wetenschappers vermoeden dat gunstige bacteriën de boomkikker helpen bij het beschermen van de huid, en gaan dat nu onderzoeken in de hoop dat ook andere amfibieënsoorten ermee beschermd kunnen worden.