AMSTERDAM - De twee identieke NASA-sondes van het Gravity Recovery And Interior Laboratory (GRAIL), die sinds begin dit jaar om de maan cirkelen, zijn aan hun officiële meetprogramma begonnen.

De komende 84 dagen zullen zij een gedetailleerde kaart maken van het zwaartekrachtsveld van de maan, om meer te weten komen over het inwendige en de samenstelling van dat hemellichaam.

De GRAIL-sondes zijn ongeveer zo groot als een wasmachine. Ze vliegen op een onderlinge afstand van 65 tot 225 kilometer in een lage polaire baan om de maan en sturen radiosignalen naar elkaar.

Steeds als ze over een gebied vliegen dat meer of minder zwaartekracht uitoefent dan gemiddeld, bijvoorbeeld door de aanwezigheid van bergen, kraters of ondergrondse massaconcentraties, zal die onderlinge afstand een beetje variëren.

En dat komt tot uiting in afwijkende aankomsttijden van de uitgewisselde radiosignalen. Op 29 maart moeten de GRAIL-sondes het zwaartekrachtsveld van de maan op die manier drie keer in kaart hebben gebracht.