AMSTERDAM - Wetenschappers claimen de oudste voorvader van alle gewervelde dieren te hebben ontdekt. Het 505 miljoen jaar oude beest is 5 centimeter groot en heeft een primitief ruggenmerg.

Dat meldt Biological Reviews op basis van onderzoek van wetenschappers van de Universiteit van Cambridge in samenwerking met Canadese collega’s.

Als voorvader van de gewervelde dieren wordt het schepsel ook verondersteld een directe voorvader te zijn van alle chordadieren, waaronder amfibieën, reptielen, vissen, vogels en zoogdieren vallen.

De vondst betekent dat de wormvormige beestjes, bekend als Pikaia gracilen, de eerste voorouders zijn van diverse uiteenlopende soorten dieren zoals slangen, beren, zwanen en mensen. Volgens de wetenschappers hadden de beestjes een klein hoofd zonder ogen (foto).

De fossielen werden in 1911 gevonden in de Canadese Burgess Shale. Aanvankelijk werden de fossielen gespecificeerd als ringwormen, een stam waar hedendaagse bloedzuigers en wormen bij horen.

De onderzoekers analyseerde 114 specimen aan de hand van rasterelektronenmicroscoop-opnamen. Hierop ontdekten de wetenschappers een primitief ruggenmerg.