WASHINGTON - Zestig jaar lang hebben artsen gedacht dat vrouwen werden geboren met een eindig aantal eicellen.

Wetenschappers van Harvard trekken dit dogma nu in twijfel. Zij hebben in de eierstokken van jonge vrouwen stamcellen aangetroffen die in staat zijn nieuwe eicellen te produceren.

Als de bevindingen van de onderzoekers bevestigd worden, dan wordt het in de toekomst mogelijk om van deze stamcellen gebruik te maken om onvruchtbaarheid als gevolg van ziektes of ouderdom te behandelen.

"Onze huidige visie op de veroudering van eierstokken is niet compleet. Er is meer aan de hand dan simpelweg een vaste voorraad eicellen die langzaam maar zeker uitgeput raakt", aldus hoofdonderzoeker Jonathan Tilly.

Scepsis

Tilly maakt al lange tijd jacht op deze stamcellen en heeft hierover geschreven in een aantal controversiële studies. Het eerdere werk van Tilly stuitte op veel scepsis en onafhankelijke onderzoekers roepen dan ook op tot voorzichtigheid.

De volgende, belangrijke stap is het onderzoek van Tilly te laten uitvoeren door andere laboratoria, zodat die de onderzoeksresultaten kunnen controleren, de zogeheten peer-review.

Jaren

Als het onderzoek van Tilly blijkt te kloppen, dan kan het echter nog jaren duren voordat er gebruik kan worden gemaakt van de stamcellen. Ook in het geval dat uit peer-review blijkt dat de bevindingen van Tilly niet kloppen, kan het onderzoek een aantal mysteries rondom het ontstaan en het ouder worden van eicellen wegnemen.

"Dit leidt tot hernieuwde interesse en geeft ons een nieuwe richting om in te werken", aldus David Albertini van de Universiteit van Kansas.