Kleinere paarden door klimaatopwarming

AMSTERDAM - De eerste paarden werden 56 miljoen jaar geleden kleiner ten gevolge van de klimaatopwarming.

Dat zeggen paleontologen onder leiding van de universiteiten van Florida en Nebraska vandaag in Science.

Het was al bekend dat dieren de neiging hebben om kleiner te zijn in een warm klimaat en groter in een koud klimaat. Dit geldt voor ongeveer tweederde van alle zoogdieren. Maar of dit aan de temperatuur ligt of andere factoren, zoals de beschikbaarheid van voedsel, was nog niet bekend.

Onderzoekers analyseerden de tanden van het vroegst bekende paard (Sifrhippus). Dit dier was in eerste instantie al klein: het had de grootte van een hond en woog 6 kilo.

Interessant aan dit paard is dat het voor het eerst verscheen tijdens de 175.000-jarige periode tussen het Paleoceen en het Eoceen.

Koolstofmonoxide

In die tijd werd het wereldwijd zes graden Celcius warmer dan normaal. Dat kwam door de grote hoeveelheden koolstofdioxide in de atmosfeer en de oceanen.

Tijdens deze opwarmingsperiode daalde het gewicht van het paard naar ruim 4 kilo, vergelijkbaar met een huiskat. Uit onderzoek naar de tandenfossielen bleek dat het klimaat niet alleen warmer, maar ook natter werd toen het paard kleiner werd. Dit betekent waarschijnlijk dat er meer planten waren om te eten.

De onderzoekers concluderen dan ook dat de stijging in temperatuur en niet de aanwezigheid van voedsel de belangrijkste oorzaak is van de evolutie in grootte.

Uit eerdere studies blijkt dat ongeveer een derde van de zoogdieren reageerde op de opwarming in de 175.000-jarige periode. Sommigen werden zelfs de helft kleiner.

Nabije toekomst

De bevindingen geven volgens de onderzoekers inzicht in wat er in de nabije toekomst met dieren zou kunnen gebeuren als gevolg van de klimaatverandering.

“Ik maak er steeds grapjes over dat we straks maar een meter groot zullen zijn als we zo doorgaan”, zegt hoogleraar Philip Gingerich van de universiteit van Michigan, die de onderzoekers bijstond.

Lees meer over:

Dagelijkse nieuwsbrief

Dagelijkse nieuwsbrief
Elke ochtend rond 6.00 uur weten wat het nieuws wordt?
Tip de redactie