AMSTERDAM – Hete chilipepers gedijen het best bij vochtige omstandigheden. Wordt het droger, dan leggen ze het af tegen de milde varianten. Die houden namelijk beter vocht vast.

Dat schrijven Amerikaanse biologen in een artikel dat woensdag online verscheen in Proceedings of the Royal Society B.

Ze onderzochten wilde chilipepers die onder verschillende omstandigheden groeien in Bolivia. In natte gebieden bleken meer hete pepers voor te komen, in droge gebieden meer milde.

Schimmels

 

Chilipepers smaken heet omdat ze capsaicinoiden bevatten. Die hebben ze niet zonder reden: de hete stofjes beschermen de vrucht tegen schimmels. Hoe meer van deze capsaïcinoiden chilipepers bevatten, hoe minder kwetsbaar die zijn voor aanvallen van de schimmels.

 

Schimmels houden van een vochtig klimaat. Vandaar dat het voor peperplanten in zo’n klimaat gunstig is om veel energie te steken in de aanmaak van capasicinoiden.

Genetisch gekoppeld

 

Bij drogere omstandigheden kan dat nog steeds lonend zijn, want ook dan komen de schimmels nog voor. Toch komen in droge gebieden vooral milde pepers voor.
Onder droge omstandigheden levert de pittigheid namelijk een nadeel op, bleek uit de studie: in pittige pepers vormen zich dan tot vijftig procent minder zaadjes dan in milde varianten.

 

De Amerikanen ontdekten de oorzaak daarvan: de eigenschappen voor pittigheid en het wapenen tegen droogte zijn genetisch gekoppeld. Pittige pepers hebben op hun oppervlak meer huidmondjes dan milde pepers. Daardoor verdampen ze meer water en houden ze minder vast voor de productie van zaden.