AMSTERDAM – Malaria blijkt niet een ziekte te zijn die het immuunsysteem onderdrukt, zoals eerst gedacht. De reactie van ons eigen lichaam op malaria laat de deur op een kier staan voor bacteriële infecties zoals Salmonella.

Dat publiceert Nature Medicine op zondag naar aanleiding van onderzoek van de London School of Hygiene and Tropical Medicine.

Rode bloedcellen die door malaria geïnfecteerd zijn breken open, waarbij de nieuwe parasieten vrijkomen. Maar er komt ook haem vrij, een zeer schadelijk afbraakproduct van hemoglobine, het molecuul dat zuurstof transporteert.

Haem kan worden afgebroken door een lichaamseigen enzymgenaamd HO-1, maar dit enzym valt ook de witte bloedcellen aan.

Afweer

Wittebloedcellen zijn erg belangrijk in de afweer tegen bacteriën, dus indirect zorgt malaria ervoor dat bacteriën in het lichaam minder goed verwijderd kunnen worden. Ziekmakende bacteriën zoals Salmonella maken daar gebruik van. Vooral kinderen hebben last van deze combinatie-infectie.

De onderzoekers omschrijven deze afweerreactie als een ‘trade-off’,een situatie waarbij een keus zowel voordelen als nadelen heeft.

Voordeel

Het voordeel van de afweerreactie met HO-1 is dat de gevolgen van malaria beter aangepakt worden, maar het nadeel is dat de afweer tegen bacteriën omlaag gaat.

Het onderzoek werd uitgevoerd op muizen, die een vergelijkbare vatbaarheid hebben voor Salmonella als mensen. De onderzoekers zagen ook een mogelijke remedie, een molecuul genaamd Tin Protoporfyrine dat de werking van HO-1 tegen gaat. Maar deze optie moet nog uitvoerig getest worden voor het op mensen toepasbaar is.