AMSTERDAM – De hersenen van Londense taxichauffeurs blijken te veranderen tijdens het leren van The Knowledge, de verplichte kennis van straten die ze moeten beheersen voordat ze aan de slag mogen.

De taxichauffeurs werden in een MRI scanner doorgelicht voordat ze aan de ingewikkelde leerstof begonnen, tijdens dat leren en erna.

De resultaten laten zien dat zelfs in volwassenen de hersenen zich nog aan kunnen passen aan nieuwe taken. Dat zeggen de wetenschappers van University College London op 8 december in Current Biology.

Honderden routes

Londense taxichauffeurs moeten The Knowledge beheersen voor ze aan het werk mogen. Deze beruchte test bestaat onder andere uit het leren van honderden routes in een straal van ongeveer 10 kilometer rond Charing Cross, in het centrum van Londen.

Daarbij komen ze tienduizenden straatnamen en herkenningspunten tegen. Het leren van The Knowledge kan tot wel 4 jaar duren, en het onderzoek duurde dus ook zo lang.

Meer massa

Uit de MRI scans bleek dat er tijdens het studeren op de uitgebreide informatie meer grijze massa werd aangemaakt in de hippocampus, en het geheugen van de deelnemers vervolgens verbeterde.

Opvallend was dat deze veranderingen niet zichtbaar waren in de wannabe taxichauffeurs die niet slaagden voor het examen. Hieruit is nu te concluderen dat de chauffeurshersenen de veranderingen echt tijdens het leren voor de baan ondergingen.

Londense taxichauffeurs zijn al eerder het proefkonijn geweest van dergelijke studies, maar dit is voor het eerst dat de ontwikkeling van de hersens gedurende de training zo uitgebreid is geobserveerd, en over zo’n lange periode.