GRENOBLE - De gletsjers in de Franse Alpen worden steeds kleiner. In de laatste 40 jaar is een kwart van de ijsmassa weggesmolten. Dat blijkt uit een onderzoek van Franse geologen.

Ze hebben de bevindingen gepresenteerd op een congres van de Amerikaanse wetenschappelijke organisatie AGU.

De onderzoekers hebben satellietfoto's van het Franse deel van de Alpen bestudeerd. Rond 1970 besloegen de gletsjers 365 vierkante kilometer. Dat was in 1985 geslonken tot 340 vierkante kilometer.

In de laatste 25 jaar krimpen de gletsjers veel sneller. Tegenwoordig heeft Frankrijk nog maar 270 vierkante kilometer aan gletsjers.

Warmer

De teruggang is het grootst in het zuidelijke deel van de Franse Alpen. Zo is de ijsmassa in de Belledonne-keten bij de stad Grenoble vrijwel geheel verdwenen. In de zuidelijke Alpen is het warmer en droger dan in de noordelijke delen, aldus de onderzoekers.

Ook in het hoge noorden van Canada smelten de gletsjers steeds sneller, blijkt uit een ander onderzoek dat op het AGU-congres werd gepresenteerd.

''Van 1950 tot 2006 smolt ongeveer 20 tot 30 miljard ton ijs per jaar. De laatste jaren is dat opgelopen tot 90 miljard ton'', aldus onderzoeker Bert Wouters van het KNMI, die bij de studie betrokken was. Al dat gesmolten ijs komt in zee terecht, waardoor de zeespiegel verder stijgt.

Belangrijkste oorzaak is de opwarming van de aarde, die in de poolgebieden het grootst is. Volgens Wouters is er sprake van een vicieuze cirkel. ''Sneeuw reflecteert zonlicht. Door de opwarming smelt er steeds meer sneeuw en wordt er minder zonlicht weerkaatst. Daardoor loopt de temperatuur op, waardoor er weer meer sneeuw en ijs smelt, waardoor de temperatuur verder stijgt, enzovoort.''