AMSTERDAM - Luchtvervuiling beïnvloedt de vorming van wolken waardoor droge gebieden droger worden en regen en storm in natte periodes juist toenemen.

Dat concluderen Chinese, Amerikaanse en Israëlische onderzoekers in Nature Geoscience op zondag.

Aerosolen zijn kleine vaste of vloeibare deeltjes die in de lucht komen door natuurlijke processen zoals bestuiving van bloemen of door uitstoot van bijvoorbeeld auto’s of kolencentrales.

Deze deeltjes kunnen zonlicht weerkaatsen of juist opnemen, waardoor de aarde respectievelijk afkoelt en opwarmt.

De deeltjes hebben ook effect op wolken: een wolk die meer van deze deeltjes bevat, heeft gemiddeld kleinere regendruppels dan een wolk met minder aerosolen. Maar wat het netto effect daarvan is, was nog niet uitgezocht.

Naast elkaar

De onderzoekers legden daarom gegevens over aerosolen, wolken en het weer naast elkaar. Ze putten daarbij uit informatie die het weerstation van het in Oklahoma de afgelopen tien jaar verzamelde over de Southern Great Plains, een gebied centraal gelegen in de Verenigde Staten.

Vervolgens stopten ze deze gegevens in een model waarmee ze het oplossen van wolken simuleerden.

Hoge wolken

Ze ontdekten dat aerosolen met name ’s zomers omhoog gerichte luchtstromen in de wolken veroorzaken, waardoor die wolken hoger worden.

Bij wolken met relatief veel water nam door deze luchtstromen de hoeveelheid regen toe, bij minder verzadigde wolken juist af. Dit betekent dat droge gebieden door luchtvervuiling droger worden en natte periodes natter, met mogelijk heviger overstromingen tot gevolg, stellen de onderzoekers.

De conclusies van deze onderzoekers sluiten aan bij bevindingen die vorige maand in Science werden gepubliceerd, waaruit bleek dat luchtvervuiling in India de moesson, de jaarlijkse regenperiode, versterkt. En een publicatie in Nature van 6 november liet al zien dat roetdeeltjes de hoeveelheid stormen in het Arabisch gebied verhoogt.