AMSTERDAM - De sabeltanddragende eekhoorn uit de animatiefilm Ice Age heeft mogelijk echt bestaan.

Paleontologen hebben een 95 miljoen jaar oud zoogdierfossiel opgegraven in Argentinië dat veel overeenkomsten vertoont met deze eekhoorn.

De vondst van het fossiel maakten de paleontologen van de University of Louisville (VS) wereldkundig in het donderdag verschenen tijdschrift Nature.

Dat zoogdieren al bestonden ten tijde van de dinosaurussen is al langer bekend. Echter, de resten van zoogdieren blijven maar zelden bewaard doordat ze veel kwetsbaarder en kleiner zijn dan de botten van dino's.

Grote oogkassen

De twee centimeter lange schedel uit de Argentijnse rotslaag heeft grote oogkassen, een smalle snuit en enorm lange hoektanden in tegenstelling tot andere bekende zoogdieren uit het Mesozoļcum (250 tot 65 miljoen jaar geleden).

Het dier is door de onderzoekers Cronopio genoemd en zwierf over de aarde rond toen de vandaag de dag dominerende zoogdieren al aan het vertakken waren. Cronopio was een veel primitiever beest. De ontdekking bevestigt dat vroege zoogdieren in allerlei vormen kwamen waarvan nu geen levende parallel meer bestaat.

De overblijfselen van Cronopio komen uit rotsen die rijk zijn aan fossielen van reusachtige dinosaurussen, waaronder sauropoda (planteneter) en theropoda (vleeseter).

Ice Age

De hoofdonderzoeker Guillermo Rougier legt uit dat de vorm van de kiezen aangeeft dat het diertje misschien een voorliefde voor insecten had.

De naam Cronopio is afgeleid van fictieve personages uit de romans van de Argentijnse schrijver Julio Cortazar, al is Rougier zich bewust van de gelijkenis met de beroemde dubbelganger uit Ice Age.

"Sommige belachelijk uitziende cartoon-karakters kunnen soms later als echte fossielen gevonden worden," besluit hij.