PEKING - Een onbemand Chinees ruimtevaartuig heeft woensdag voor het eerst een koppeling uitgevoerd met een ander ruimtevaartuig. Dat meldde het staatspersbureau Xinhua.

De Shenzhou VIII koppelde zich aan de ruimtemodule Tiangong-1 ofwel 'Hemels Paleis', die onlangs in een baan om de aarde werd gebracht.

De geslaagde koppeling wordt gezien als een cruciale stap op weg naar een gepland permanent Chinees ruimtestation in 2020.

De Chinese premier Wen Jiabao keek live mee met de technisch zeer ingewikkelde manoeuvre, die de Russen en Amerikanen voor het eerst in de jaren 60 van de vorige eeuw uitvoerden. President Hu Jintao, die in Frankrijk is voor de G20-top, stuurde zijn felicitaties.

China, dat in 2003 voor het eerst een mens in de ruimte bracht, is van plan om volgend jaar nog twee ruimtevaartuigen naar Tiangong-1 te sturen. Een van beide ruimteschepen zal bemand zijn.