AMSTERDAM - Genetisch gemodificeerde muggen vormen mogelijk een sterke troef in de strijd tegen ziektes als knokkelkoorts. Een eerste veldtest die Britse onderzoekers uitvoerden heeft hoopgevende resultaten laten zien.

Ze publiceren erover 30 oktober in het tijdschrift Nature Biotechnology.

De Britten pasten de mannetjesmuggen genetisch aan, zodat hun nageslacht overlijdt voor het zich kan voortplanten.

Tijdens een veldtest op de Kaaimaneilanden wist meer dan de helft van de gemodificeerde mannetjes een vrouwtje aan de haak te slaan. Dit betekent dat brede toepassing van deze methode voor een halvering van het aantal knokkelkoorts-verspreidende muggen kan zorgen.

Aedes aegypti

Knokkelkoorts wordt veroorzaakt door het virus uit de groep Flavivirus. Volgens de Wereldgezondheidsorganisatie lopen jaarlijks vijftig miljoen mensen de ziekte op en neemt dit aantal nog altijd toe. Een vaccin tegen het virus is niet beschikbaar. Muskietennetten helpen ook niet, omdat de muggen overdag steken.

Het steriliseren van insecten om ziekteverspreiding te bestrijden is niet nieuw. In de jaren vijftig steriliseerden wetenschappers via bestraling de Cochliomyia hominivorax, een bromvlieg waarvan de larven dierlijk en menselijk vlees eten. Op deze manier verdween de vlieg van Curacao en later ook uit andere Caribische gebieden.

Nakomelingen

De onderzoekers gebruikten in de huidige test een verfijndere methode, waarbij specifieke genen werden aangepast die de nakomelingen op jonge leeftijd doen overlijden. Na de test was zestien procent van de mannetjesmuggen in het gebied gemodificeerd.

Zij brachten tien procent van de larven voort. Een hoger aantal vrijgelaten muggen kan dit cijfer waarschijnlijk opkrikken.

Niet iedereen is enthousiast over de gepresenteerde aanpak. Een artikel op de website van de New York Times gaat in op de zorgen van critici. Eenmaal gemodificeerde muggen zijn immers na hun vrijlating in de natuur niet meer terug te roepen en een paar procent van hun nakomelingen weet toch een volwassen leeftijd te bereiken.