BAARN - Optimisten houden vast aan hun positieve insteek, zelfs als ze aan negatieve informatie worden blootgesteld. De negatieve informatie wordt soms zelf simpelweg genegeerd, ook al is het bewijs heel sterk.

Dat stellen onderzoekers van het University College London.

De wetenschappers bestudeerden 14 optimisten. De hersenen zijn goed in het verwerken van goed nieuws, maar kunnen daarnaast slecht nieuws heel gemakkelijk negeren.

Volgens de onderzoekers is ongeveer 80 procent van de mensen optimistisch ingesteld, ook al zullen de meeste zichzelf zo niet bestempelen.

Kans

Elke optimist werd gevraag hoe groot de kans was dat zij 80 verschillende 'negatieve gebeurtenissen' zouden meemaken. Het ging bijvoorbeeld om het doormaken van een scheiding of het krijgen van kanker. Vervolgens kregen de deelnemers de daadwerkelijke kans te horen. Aan het einde van het experiment moesten zij opnieuw hun kansen inschatten.

Er was een duidelijk verschil in het bijstellen van kansen als het ging om positief of negatief nieuws. Onderzoeker Tali Sharot gebruikt een risico op kanker van 30 procent als voorbeeld. Als een proefpersoon dacht dat zijn eigen kans 40 procent was, stelde hij dit aan het einde van het experiment bij naar 31 procent.

Als de deelnemer zijn eigen kans echter op 10 procent inschatte, verhoogde hij het risico later maar een heel klein beetje.

Selectief
Bij positief nieuws was er bij alle onderzoeksdeelnemers meer activiteit in de frontale kwab van de hersenen. Bij negatieve informatie hadden de meeste optimistische personen de minse activiteit in de frontale kwab en de meest pessimistische personen de meeste Dit suggereert dat de hersenen kiezen naar welke informatie ze luisteren.

Vertekening
"Berichten als 'roken is dodelijk' werken niet al mensen denken dat hun eigen kansen laag zijn.", aldus Sharot. "Dat is precies hetzelfde voor scheiden. Het scheidingspercentage is 50 procent, maar mensen denken niet dat het voor hun geldt. Er is sprake van een fundamentele vertekening in de hersenen."

Hoewel het slechts een klein onderzoek is, zijn ook andere wetenschappers enthousiast over de resultaten. Daarbij toont eerder onderzoek dat optimisme goed is voor de gezondheid. Het onderschatten van risico's is volgens Sharot echter juist negatief.