AMSTERDAM - De Tasmaanse duivel wordt bedreigd door een besmettelijke vorm van gezichtskanker.

Het heeft geen zin om zieke exemplaren te laten inslapen zodat zij hun gezonde soortgenoten niet kunnen besmetten.

Dat schrijven Britse en Tasmaanse biologen woensdag in het tijdschrift Journal of Applied Ecology.

De besmettelijke vorm van gezichtskanker wordt veroorzaakt door een virus en heeft in sommige gebieden al negentig procent van de Tasmaanse duivels uitgeroeid. Zieke dieren kunnen door de tumoren in hun gezicht niet meer eten en verhongeren.

Effectief

Het ruimen van zieke dieren werd gezien als een effectieve manier om de ziekte in te dammen. In de landbouw wordt deze methode regelmatig met succes toegepast, bijvoorbeeld bij de varkenspest. Maar in het wild was deze methode nooit goed onderzocht.

Tussen 2004 en 2010 vingen de onderzoekers twee tot vijf keer per jaar zieke dieren in Zuidoost Tasmanië en lieten deze inslapen. Dat lijkt weinig, maar deze werkwijze kost al 160.000 euro per jaar.

De maatregel bleek onvoldoende effectief, want de onderzochte populatie bleef krimpen. ‘Het is te moeilijk om meer duiveltjes te pakken te krijgen, ook al laten ze zich vrij gemakkelijk vangen’, verklaart Nick Beeton, een van de onderzoekers. Alle ruimingsprogramma’s zijn nu stopgezet.

Populatie

De populatie wilde Tasmaanse duivels werd in 2008 geschat op 15.000. Als er geen remedie wordt gevonden voor de tumorziekte zou de Tasmaanse duivel binnen vijfentwintig jaar uitgestorven kunnen zijn.

De onderzoekers pleiten voor fokprogramma’s en een zoektocht naar een vaccin tegen het virus.