AMSTERDAM - Planeetonderzoekers van de Universiteit van Nantes hebben alle beschikbare infraroodwaarnemingen van het oppervlak van de grote Saturnusmaan Titan samengevoegd tot een 'wereldkaart'.

Het resultaat werd dinsdag gepresenteerd op een groot internationaal planeetonderzoekscongres in Nantes. De Amerikaanse planeetverkenner Cassini, die in juli 2004 in een baan rond Saturnus aankwam, heeft tot nu toe 78 scheervluchten langs Titan gemaakt (er staan er tot 2017 nog 48 op het programma).

De Visual and Infrared Mapping Spectrometer (VIMS) van Cassini legde bij elke passage delen van het oppervlak vast; op sommige infrarode golflengten is het mogelijk om door de dikke dampkring en de heiïge lagen in de Titanatmosfeer heen te kijken.

Het samenstellen van de infrarode 'wereldkaart' was een enorme klus, omdat elke opname gecorrigeerd moest worden voor de lokale atmosferische omstandigheden. Ook zijn lang niet alle delen van het oppervlak met dezelfde beeldscherpte in kaart gebracht.

Details

Op sommige VIMS-opnamen (onder andere de infraroodfoto van het landingsgebied van de Europese lander Huygens) zijn details van ca. 500 meter groot te zien.

Titan is de op een na grootste planeetmaan in het zonnestelsel, de enige planeetmaan met een substantiële dampkring, en afgezien van de aarde het enige hemellichaam in het zonnestelsel met meren aan het oppervlak (van vloeibaar methaan en ethaan, in het geval van Titan).