AMSTERDAM - De kleine Saturnusmaan Enceladus lijkt een ideale bestemming voor ski-liefhebbers.

Op sommige delen van het bevroren oppervlak ligt een ca. honderd meter dikke laag van de fijnst denkbare poedersneeuw.

Dat blijkt uit gedetailleerde waarnemingen van de Amerikaanse planeetverkenner Cassini, die vandaag gepresenteerd worden op een internationaal planeetonderzoekscongres in Nantes.

Aan de zuidpool van Enceladus komen actieve geisers voor die onder andere stofdeeltjes en ijskristallen de ruimte in spuiten. Op basis van modelberekeningen werd vorig jaar al voorspeld dat materiaal uit die pluimen in de vorm van extreem fijne poedersneeuw op sommige delen van het oppervlak zou neerdalen.

Uitzonderlijk klein

Dat lijkt nu bevestigd te worden door de nieuwe Cassini-metingen. De sneeuwkorreltjes zijn uitzonderlijk klein: één à twee micrometer in middellijn. Hard sneeuwen doet het overigens niet op de ca. 500 kilometer grote ijsmaan: de dikte van de sneeuwlaag neemt toe met niet meer dan een duizendste millimeter per jaar.

Dat doet vermoeden dat de Enceladus-geisers al tientallen miljoenen jaren actief zijn. Ze worden vermoedelijk aangedreven door getijdenenergie.