AMSTERDAM – Sommige miljoenpoten geven licht in het donker om vijandige dieren op afstand te houden. Dat hebben Amerikaanse wetenschappers ontdekt.

Het groene licht dat miljoenpoten van het geslacht Motyxia uitstralen als ze boven de grond komen, is een beschermingsmechanisme tegen aanvallen van roofdieren. Dat meldt nieuwssite Physorg.com op basis van onderzoek aan de Universiteit van Arizona.

“Veel miljoenpoten die overdag actief zijn hebben felle lichaamskleuren om roofdieren te verjagen”, verklaart hoofdonderzoeker Paul Marek. “Maar omdat Motyxia vooral ’s nachts actief zijn, vermoedden we al dat de dieren hun groene gloed gebruiken als waarschuwingssignaal. Dat bleek te kloppen.”

Kleien

De wetenschappers kwamen tot hun bevindingen door 300 miljoenpoten van klei te maken. De helft beschilderden ze met een verf die ’s nachts lichtgaf. Vervolgens werden de nepdieren verspreid in een klein natuurgebied.

Verder verzamelden de onderzoekers ook echte miljoenpoten. Een aantal van de dieren werd besprenkeld met een speciale stof, waardoor ze geen licht meer gaven. Vervolgens werden ook deze dieren losgelaten in de natuur.

Aangevallen

De volgende dag gingen de wetenschappers weer op zoek naar de miljoenpoten om te zien wat er met de (nep)dieren was gebeurd.

Uit het onderzoek bleek dat zowel de levende miljoenpoten als de kleidieren vaker werden aangevallen door roofdieren als ze geen licht gaven. De resultaten van het experiment zijn gepubliceerd in het wetenschappelijk tijdschrift Current Biology.

Ondergronds

Er zijn overigens veel organismen die licht uitstralen door een chemische reactie in hun lichaam. Dit verschijnsel heet bioluminescentie. Het komt in de eerste plaats voor bij bacteriën, maar ook bij ongewervelde dieren zoals miljoenpoten.

Miljoenpoten van het geslacht Motyxia leven voornamelijk onder de grond. Ze komen alleen ‘s nachts naar de oppervlakte om voedsel te zoeken en te paren. Alleen dan profiteren ze dus van hun groene gloed.