AMSTERDAM – Het menselijk brein blijft zich tot ver na het twintigste levensjaar ontwikkelen. Dat hebben Canadese wetenschappers aangetoond.

Bij jonge volwassenen van twintig jaar en ouder treden er nog structurele veranderingen op in de structuur van hun witte hersenstof. Daaruit blijkt dat de ontwikkeling van het menselijk brein niet stopt in de puberteit, zoals lang door veel wetenschappers werd aangenomen.

Dat meldt nieuwssite ScienceDaily op basis van onderzoek aan de Universiteit van Alberta.

Bedrading

“Witte hersenstof kun je zien als de bedrading van het brein”, verklaart hoofdonderzoekster Catherine Lebel. “Het verbindt verschillende hersengebieden met elkaar die zorgen voor cognitieve vaardigheden. Deze connecties worden bij jonge volwassenen nog sterker naarmate ze ouder worden.”

De wetenschappers kwamen tot hun bevindingen door hersenscans te maken van 103 proefpersonen in de leeftijd tussen vijf en 32 jaar. Iedere deelnemer aan het onderzoek nam tenminste twee keer plaats in een hersenscanner.

Zelfbeheersing

Uit het onderzoek bleek dat specifieke delen van de hersenen zich na puberteit nog door ontwikkelen. Bij veel proefpersonen waren de hersenen pas ver na het twintigste levensjaar volgroeid.

Vooral de witte hersenmassa in de frontale kwab groeit bij jonge volwassenen nog. Dit hersendeel speelt een belangrijke rol bij complexe cognitieve taken zoals zelfbeheersing en concentratie.

Veranderingen

De resultaten van het experiment zijn gepubliceerd in het wetenschappelijk tijdschrift Journal of Neuroscience.

“Dit is de eerste studie op lange termijn waarbij wordt aangetoond dat er tijdens de jonge volwassenheid nog grote veranderingen optreden in het brein”, aldus Lebel.