HOUSTON - De Amerikaanse satelliet die op het punt staat te vergaan in de dampkring, zakt langzamer dan gedacht uit zijn baan rond de aarde.

Dat betekent dat het object enkele uren later zal vergaan dan verwacht. De satelliet keert niet vrijdagavond (Nederlandse tijd) terug, maar waarschijnlijk in de nacht van vrijdag op zaterdag of zaterdagochtend.

Dat heeft de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA vrijdag bekendgemaakt.

De satelliet weegt in totaal 6 ton. Het grootste deel ervan wordt vernietigd door de hitte van de terugkeer in de dampkring, maar enkele grote onderdelen doorstaan dat waarschijnlijk.

Gevarenzone

Zij wegen bij elkaar enkele honderden kilo's en zullen inslaan op het aardoppervlak of in zee.

Waar dat gebeurt, is niet uit te rekenen. Een van de redenen daarvoor is dat niemand exact weet wanneer de satelliet zal terugkeren in de dampkring en op welke manieren hij vervolgens uiteenvalt. Bovendien heeft de satelliet een enorme snelheid.

Een seconde verschil kan op de grond tientallen tot honderden kilometers uitmaken. De satelliet vliegt de komende nacht over Nederland, maar ook overige delen van Europa, Zuid-Azië, Afrika, Australië en Noord-Amerika liggen in de gevarenzone.

Onderzoekssatelliet

Het terugkerende stuk afval is een Amerikaanse onderzoekssatelliet, de Upper Atmosphere Research Satellite (UARS). Die is in september 1991 in een baan rond de aarde gebracht en sinds 2005 buiten gebruik. De ondergang van de UARS wordt de grootste satellietcrash in meer dan 30 jaar tijd.