HOUSTON - Een afgedankte satelliet keert vrijdag terug naar de aarde. In de loop van de avond (Nederlandse tijd) verbrandt het ruimteafval grotendeels in de dampkring.

Tientallen onderdelen overleven dat waarschijnlijk. Zij wegen in totaal honderden kilo's en zullen met hoge snelheid neerstorten.

De restanten van de satelliet kunnen inslaan op het aardoppervlak of in zee. Waar dat gebeurt, is nog volstrekt onzeker, maar West-Europa ligt in de gevarenzone.

Het terugkerende stuk afval is een Amerikaanse onderzoekssatelliet, de Upper Atmosphere Research Satellite (UARS). Die is in september 1991 in een baan om de aarde gebracht en sinds 2005 buiten gebruik. De satelliet weegt in totaal ongeveer 6 ton en is 10 bij 5 meter groot.

De ondergang van de UARS wordt de grootste satellietcrash in meer dan 30 jaar tijd. In 1979 stortten onderdelen van het ruimtestation Skylab neer in het westen van Australië. Daarbij raakte niemand gewond.