AMSTERDAM - Mensen gapen vaker in de winter dan in de zomer. Dat blijkt uit onderzoek van Amerikaanse wetenschappers.

De neiging tot gapen is mogelijk seizoensgebonden omdat de buitentemperatuur in de zomer de lichaamstemperatuur van mensen overstijgt.

Dat meldt nieuwssite ScienceDaily op basis van onderzoek aan Princeton University. De nieuwe bevinding ondersteunt de theorie dat een geeuw een methode van het lichaam is om de hersenen te laten afkoelen door koude lucht in te ademen.

Gaapgedrag

“De breinkoeling-theorie stelt dat een gaapreflex wordt ontketend door een stijging van de temperatuur in de hersenen", verklaart hoofdonderzoeker Andrew Gallup. "Het fysiologische doel van een geeuw is waarschijnlijk het afkoelen van het brein.”

De onderzoeker bracht tijdens zijn onderzoek het ‘gaapgedrag’ in kaart van tientallen proefpersonen in Arizona. Hij ontdekte dat de deelnemers aan het experiment in de winter veel vaker gaapten dan in de zomer. De resultaten van het onderzoek zijn gepubliceerd in het wetenschappelijk tijdschrift Frontiers in Evolutionary Neuroscience.

Verkoeling

Volgens Gallup is afname van het aantal geeuwen in de zomer goed te verklaren. In dat seizoen zou de warme buitenlucht geen verkoeling kunnen bieden aan de hersenen, waardoor gapen minder nut heeft.

Tot nu toe is er relatief weinig wetenschappelijk onderzoek gedaan naar de gaapreflex. Wetenschappers verschillen sterk van mening over de biologische functie van een geeuw.

“Dit is het eerste onderzoek waaruit onomstotelijk blijkt dat de gaapfrequentie van mensen varieert per seizoen”, aldus Gallup.