AMSTERDAM – Wetenschappers hebben in Zuid-Afrika mogelijk overblijfselen van de oudste voorouder van de moderne mens gevonden.

De twee 1,9 miljoen jaar oude fossielen (van een man en een vrouw) zijn gevonden in de Malapa-grotten bij Johannesburg en hebben de naam Australopithecus sediba gekregen. De lichaamsbouw van de soort zit tussen mens en aap in.

De anatomie van het brein, de handen, de voeten en het bekken van de mensachtigen wijst er op dat ze direct zijn verwant aan de moderne mens, zo meldt BBC News op basis van onderzoek aan de Universiteit van Witwatersrand.

Eigenschappen

“We hebben de anatomische eigenschappen onderzocht die worden gebruikt om aan te geven hoe uniek de menselijke soort is”, aldus hoofdonderzoeker Lee Berger.

“Deze eigenschappen zouden ook los van elkaar kunnen zijn geëvolueerd, maar het is erg onwaarschijnlijk dat ze allemaal los van elkaar zouden zijn ontstaan als Australopithecus sediba niet aan ons verwant was", aldus de wetenschapper.

Historisch

De resultaten van het onderzoek zijn gepubliceerd in het wetenschappelijk tijdschrift Science. Als de fossielen uit Zuid-Afrika inderdaad toebehoren aan de vroegst bekende menselijke voorouder is dat een historische ontdekking.

Tot nu toe kon de menselijke evolutie door wetenschappers worden herleid tot Homo erectus, een soort die een miljoen jaar geleden leefde. Australopithecus sediba blijkt op basis van anatomie de meest waarschijnlijke voorouder van deze soort.

Ongeluk

De wetenschappers geloven overigens dat de lichamen van de twee mensachtigen niet toevallig in de grotten zijn beland. Gezien hun positie zijn de man en de vrouw omgekomen tijdens een ongeluk.

De kans is volgens de onderzoekers groot dat het gaat om een moeder en een zoon.