AMSTERDAM – De eerste moderne mensen hadden in Afrika waarschijnlijk volop seksueel contact met primitievere soortgenoten. Dat hebben Amerikaanse wetenschappers vastgesteld.

De eerste moderne mensen waren anatomische gezien niet zo verschillend van primitievere mensensoorten dat ze zich afzijdig van hen hielden.

Het is al langer bekend dat Homo sapiens eenmaal buiten Afrika seksueel contact had met Neanderthalers.

Maar mogelijk kruisten moderne mensen zich voordat ze Afrika verlieten ook al met primitievere soortgenoten zoals Homo habilis en Homo erectus. Dat meldt nieuwssite Physorg.com op basis van onderzoek aan de Universiteit van Arizona.

Buren

“We hebben bewijs gevonden voor kruisingen tussen moderne mensen en primitievere soorten in Afrika”, verklaart hoofdonderzoeker Michael Hammer. “Het lijkt erop alsof onze voorouders altijd al genen hebben uitgewisseld met buren die morfologisch van hen verschilden.”

Hammer en zijn collega’s kwamen tot hun bevindingen door met nieuwe technieken DNA in kaart te brengen van tienduizenden jaren oude menselijke fossielen uit Afrikaanse populaties. Vervolgens zochten ze naar mutaties in het genoom die wijzen op kruisingen met primitievere mensensoorten.

Computersimulatie

Er was echter één probleem. Het genoom van primitieve soorten als de Homo habilis is niet bekend.

De wetenschappers moesten daarom met een computersimulatie de genetische kenmerken schatten van kruisingen tussen moderne mensen en primitievere soorten. Uiteindelijk vonden ze in de fossielen enkele fragmenten van chromosomen die waarschijnlijk wijzen op seksueel contact tussen Homo sapiens en andere soorten zoals Homo habilis.

De resultaten van het onderzoek zijn gepubliceerd in het wetenschappelijk tijdschrift Proceedings of the National Academy of Sciences.

Fragmenten

“We hebben het over kruisingen die 20.000 tot 60.000 jaar geleden plaatsvonden”, aldus Hammer. “Bij een kruising wordt er een heel chromosoom ingebracht. Vervolgens wordt dit chromosoom bij volgende generaties opgedeeld in kleinere stukjes. Deze deeltjes blijven zichtbaar in het DNA als korte, onregelmatige fragmenten.”

Op basis van de onregelmatigheden die werden gevonden in de tienduizenden jaren oude fossielen, vermoedt Hammer dat moderne mensen al in Afrika volop seksueel contact hadden met andere soorten.

“We denken dat er letterlijk duizenden kruisingen hebben plaatsvonden”, aldus de wetenschapper.