AMSTERDAM - De hersenen van soldaten in oorlogsgebieden veranderen tijdelijk door het geweld om hen heen. Dat blijkt uit een onderzoek van Nederlandse wetenschappers.

Als militairen terugkeren uit een oorlogsgebied is er op hersenscans een constant verhoogde activiteit waarneembaar in hun amygdala, een hersendeel dat nauw betrokken bij de vorming van emoties.

Pas na ongeveer een jaar is de normale toestand in het brein teruggekeerd. Dat melden onderzoekers van de Radboud Universiteit in Nijmegen.

Herstel

“De activiteit van het alarmcentrum van het brein herstelt volledig, wat suggereert dat de verhoogde alarmeringsfunctie van de amygdala na afloop van de oorlogsomstandigheden weer normaliseert”, verklaart hoofdonderzoeker Guido van Wingen.

De onderzoekers van de Radboud Universiteit kwamen tot hun bevindingen door de hersenen van 36 militairen te bestuderen voor- en nadat ze werden uitgezonden op een missie in Afghanistan.

De amygdala van soldaten die ervaringen opdeden tijdens gevechtssituaties, bleek na afloop buitengewoon actief te zijn. De militairen die alleen diensten draaiden in de kazerne, hadden geen last van een overactief ‘alarmcentrum’ in hun brein.

Stress 

Een jaar na de eerste hersenscan bleken de amygdala’s van de soldaten met gevechtservaring ook weer tot rust gekomen.Geen van de militairen ontwikkelde dan ook posttraumatische stress. De resultaten van het onderzoek zijn gepubliceerd in het wetenschappelijk tijdschrift Molecular Psychiatry.

De wetenschappers sluiten echter niet uit dat de amygdala op de lange termijn toch enige hinder blijft ondervinden van oorlogservaringen.

Blijvende verandering

“Het is wel zo dat de manier waarop dit alarmcentrum in de hersenen wordt gereguleerd blijvend lijkt te zijn veranderd door de opgedane ervaringen”, aldus Van Wingen. “Wat dat betekent voor de reactie van de hersenen op een volgende stressvolle situatie weten we nog niet precies.”