AMSTERDAM - Sommige hersencellen verteren zichzelf als mensen of dieren lange tijd geen voedsel binnenkrijgen. Dat beweren Amerikaanse wetenschappers.

Als hersencellen in de hypothalamus lange tijd niet worden voorzien van voedingsstoffen, wordt er een proces ontketend dat er voor zorgt dat de cellen overgaan tot autofagie, oftewel zelfkannibalisme. Op die manier kunnen de cellen zich toch van energie voorzien.

Dat meldt nieuwssite Eurekalert op basis van onderzoek aan de Albert Einstein School of Medicine in New York City.

Muizen

De wetenschappers kwamen tot hun bevindingen tijdens experimenten met muizen. De proefdieren werden enkele dagen uitgehongerd. Vervolgens werd vastgesteld welke invloed het vasten had op de zenuwcellen in de hypothalamus.

Uit het onderzoek bleek dat veel van de hersencellen zichzelf begonnen te verteren om ondanks het gebrek aan voedsel aan voldoende energie te komen.

Honger

Dit proces is op korte termijn niet schadelijk en vindt waarschijnlijk ook plaats in het menselijk brein. Door autofagie in de hersenen komen volgens hoofdonderzoeker Rajat Singh vetzuren vrij die het hongergevoel versterken. Daardoor gaan dieren of mensen op tijd op zoek naar voedsel.

Dit zou ook verklaren waarom mensen die willen afvallen vaak veel moeite hebben om zich aan een dieet te houden. De resultaten van het onderzoek zijn gepubliceerd in het wetenschappelijk tijdschrift Cell Biology.

Dieet

Het onderzoek kan in de toekomst mogelijk leiden tot de ontwikkeling van medicijnen die helpen bij het volgen van een dieet.

Tijdens het experiment slaagden de wetenschappers er namelijk ook in om autofagie met een chemisch middel te blokkeren. Daardoor nam het hongergevoel bij muizen af, zelfs als ze nauwelijks hadden gegeten.