UTRECHT – Onderzoekers zijn er in geslaagd huidcellen van een Amerikaanse vrouw om te vormen tot nieuwe hersencellen, een primeur voor de wetenschap.

De vondst kan grote gevolgen hebben voor de behandeling van ziekten als Alzheimer, Parkinson en de ziekte van Huntington.

De ontwikkelde hersencellen kunnen niet alleen gebruikt worden om medicijnen voor de ziektes te ontwikkelen, maar ook om patiënten in een vergevorderd stadium te behandelen door de cellen te vervangen die ze als gevolg van de ziektes hebben verloren.

Stamcellen

Het onderzoek bouwde voort op een voorgaande vondst, waarmee een andere wetenschapper erin slaagde huidcellen om te zetten in stamcellen. Dit zijn cellen die nog niet zijn geprogrammeerd en zich tot elke andere soort cel kunnen ontwikkelen.

Voorheen waren deze cellen alleen uit embryo’s en placenta’s te halen, wat onderzoek ernaar bemoeilijkte.

MicroRNA

De huidcellen, afkomstig van een 55 jaar oude vrouw, werden omgezet in hersencellen met behulp van twee genen en zogenaamd microRNA, hele kleine stukjes genetisch materiaal die bijna alle processen in de cellen van het lichaam reguleren.

De hersencellen of neuronen die zo ontstonden waren in staat de elektrische impulsen uit te wisselen die nodig zijn om zaken als gedachten en emoties te communiceren.

Onderzoek

Nu worden vaak cellen van muizen of gistcellen gebruikt om ziektes te onderzoeken, wat maanden in beslag kan nemen. Dankzij deze vondst kunnen binnen enkele dagen huidcellen van bijvoorbeeld een Alzheimerpatiënt worden omgezet in cellen die alle genen van de patiënt bevatten.

Zo kan veel gerichter en sneller onderzoek worden gedaan naar behandelmethoden voor individuele patiënten.