NIJMEGEN - Roken tast de hersenen aan. Als iemand stopt met roken, dan herstellen de kleine beschadigingen in de hersenbanen zich langzaam maar zeker.

Pas na 20 jaar functioneren de hersenen weer hetzelfde als bij niet-rokers. Dat hebben onderzoekers van het UMC St. Radboud in Nijmegen geconcludeerd. Het onderzoek is maandag naar buiten gebracht.

Rokers die lang geleden zijn gestopt, hebben hetzelfde cognitieve vermogen als mensen die nooit gerookt hebben en ook net zo weinig beschadigingen in de hersenen.

Volgens neuroloog en coördinator van het onderzoek Frank Erik de Leeuw was dat nog nooit eerder aangetoond. ''Stoppen met roken heeft dus altijd zin, ook als je ouder bent en ook als je lang gerookt hebt.’’

Beroerte

Voor het onderzoek zijn ruim 500 neurologiepatiënten met licht beschadigde haarvaten onderzocht. Veel van deze patiënten - variërend in de leeftijd van 50 tot 85 jaar - hebben een TIA of beroerte gehad. Van hen is bekend wie er ooit heeft gerookt, nog steeds rookt of nooit heeft gerookt.

''We weten dat rokers een grotere kans hebben op dementie en Alzheimer. De reden daarvoor is echter niet bekend. In vervolgonderzoek proberen we daar achter te komen’’, aldus de Leeuw.