AMSTERDAM - Steekmieren van de soort Pachycondyla chinensis ontvoeren een soortgenoot als ze hulp nodig hebben bij het dragen van voedsel. Dat hebben Amerikaanse wetenschappers ontdekt.

Als de mieren stuiten op voedsel dat ze niet alleen kunnen dragen, nemen ze een soortgenoot tussen hun kaken en slepen ze het insect naar de plek waar het voedsel ligt.

De ontvoerde mier gedraagt zich volledig passief tijdens dat proces, maar helpt uiteindelijk om de buit te dragen. Dat meldt BBC News op basis van een onderzoek aan North Carolina State University.

Rekruteren

“Deze manier van voedsel verzamelen is nooit eerder gezien bij mieren”, verklaart hoofdonderzoeker Benoit Guenard. “Bij geen enkele andere soort rekruteren de werkmieren soortgenoten om voedsel te dragen.”

Guenard kwam het opmerkelijk gedrag van de mieren op het spoor toen hij de dieren enkele dagen observeerde.

Hij onderzocht hoe vaak de ontvoeringen voorkwamen door een experiment uit te voeren waarbij hij werkmieren confronteerde met dode kakkerlakken, een voedselbron die de insecten onmogelijk alleen kunnen dragen.

Meeslepen

Al snel bleek dat de werkmieren steeds op zoek gingen naar een helper als ze een dode kakkerlak tegenkwamen. “Als een werker een kakkerlak vond, keerde hij terug naar zijn nest om een andere werker tussen zijn kaken te klemmen en mee te slepen naar het voedsel”, aldus Guenard.

De resultaten van het onderzoek zijn gepubliceerd in het wetenschappelijk tijdschrift Naturwissenschaften.

Complexe problemen

Volgens Guenard blijkt uit zijn bevindingen dat de mieren in staat zijn om complexe problemen op te lossen. “Werkmieren zijn slim genoeg om te bepalen dat ze een groot stuk voedsel niet alleen kunnen dragen en dat ze terug moeten om hulp te halen. Dat is behoorlijk knap."

Mieren van de soort Pachycondyla chinensis komen oorspronkelijk uit Azië, maar zijn in de jaren dertig door transporten van schepen per ongeluk ook verzeild geraakt in Noord-Amerika. In Europa komen de insecten niet voor.