LONDEN - Voor het eerst is met behulp van de Europese satelliet CryoSat een kaart gemaakt van de ijslaag op het noordelijk halfrond van de aarde.

De beelden laten zien hoe dik het ijs was in de maanden januari en februari.

Dat meldden de Britse onderzoekers die betrokken zijn bij het project.

Volgens de wetenschappers is het vanaf nu mogelijk om continu informatie over de toestand van de noordelijke ijskap te verstrekken.

CryoSat

Het smelten van de ijskappen is de laatste jaren onderwerp van onderzoek, omdat het een teken is van de klimaatverandering. Daarbij wordt meestal gemeten hoe ver het ijs zich uitstrekt, maar niet hoe dik de laag ijs is.

Door de CryoSat is het nu mogelijk precies te meten hoeveel ijs er op aarde is.

''Alleen wanneer je de informatie over de oppervlakte van het ijs combineert met de dikte, krijg je het product dat je zoekt: volume'', aldus professor Duncan Wingham van University College London.

''Dat is wat je echt nodig hebt om antwoorden te vinden op vragen over het smelten van de ijskappen.''

Signaal

De Europese ruimtevaartorganisatie ESA lanceerde de CryoSat vorig jaar. De satelliet stuurt een signaal naar het oppervlak van de aarde. Uit de manier waarop dat signaal wordt teruggekaatst, kunnen wetenschappers tot op de centimeter nauwkeurig afleiden hoe hoog een ijsschots of een ijsberg is en hoe het reliëf eruitziet.

Zo kunnen de onderzoekers een driedimensionale kaart van het ijs maken.

Tot nog toe werd gebruik gemaakt van onderzeeërs, boeien, expedities, hoogtemeters, oude satellieten en verkenningsvluchten.