AMSTERDAM – Het eten van aarde beschermt het lichaam waarschijnlijk tegen ziekteverwekkers. Dat blijkt uit een nieuw onderzoek van Amerikaanse wetenschappers.

De gewoonte om aarde te eten - oftewel geofagie - bevordert de stofwisseling en kan infecties met bacteriën en virussen voorkomen. Dat meldt nieuwssite LiveScience.

“Klei of aarde die wordt opgegeten, bindt zich aan ziekteverwekkers en virussen”, verklaart onderzoekers Sera Young van Cornell University.

“Ook kan het een barrière vormen in de maag, waardoor er een soort moddermasker voor de darmen ontstaat en de stofwisseling rustiger verloopt.”

Zwangere vrouwen

Geofagie komt vooral voor in tropische gebieden. Het gedrag wordt meestal waargenomen bij kinderen en zwangere vrouwen. In sommige Afrikaanse landen zou 30 tot 60 procent van alle zwangere vrouwen wel eens aarde eten.

De gewoonte werd lange tijd beschouwd als een stoornis of een gevolg van ondervoeding. Maar ook in westerse landen zijn er mensen die een neiging tot geofagie hebben.

Volgens de Amerikaanse wetenschappers komt het gedrag zo veel voor dat het waarschijnlijk gaat om een gewoonte die evolutionair is bepaald.

Literatuurstudie

“Het zijn vermoedelijk vaak jonge kinderen en zwangere vrouwen die aarde eten, omdat zij het meest vatbaar zijn voor infectieziekten", aldus Young. "Ook komt het eten van aarde meer voor in gebieden met warme, vochtige klimaten, waarschijnlijk omdat het gevaar van ziekteverwekkers daar groter is.”

De onderzoekers kwamen tot hun bevindingen door voorbeelden van geofagie te bestuderen in historische en antropologische literatuur.

Deze voorbeelden werden met elkaar vergeleken om tot een sluitende theorie over het fenomeen te komen. De resultaten van het onderzoek zijn gepubliceerd in het wetenschappelijk tijdschrift Quarterly Review of Biology.