CHICAGO - Wetenschappers hebben ontdekt dat de agressieve EHEC-bacterie een gifstof combineert met een zelden geziene 'lijm'. De lijmstof plakt de bacterie aan de ingewanden van de patiënt, waar die het gif in kan spuiten.

Deze lijm wordt normaal alleen ontdekt bij kinderen in ontwikkelingslanden, stelde voedselexpert Robert Tauxe van het Amerikaanse centrum voor Ziektepreventie en -controle CDC.

Het centrum werkt sinds vorige week samen met Duitse gezondheidsautoriteiten in het EHEC-onderzoek.

Het kan maanden duren voordat een wereldwijd team van onderzoekers de eigenschappen van EHEC volledig begrijpt.

De bacterie heeft al achttien levens geëist en ten minste 1500 mensen ernstig ziek gemaakt, vooral in Duitsland.

Nierfalen

De patiënten hebben enorme diarree en moeten flink overgeven. Bij ernstige gevallen ontstaat ook HUS, een syndroom dat gepaard gaat met nierfalen.

''Duitsland rapporteert nu 470 gevallen van HUS. Dat is zeer uitzonderlijk'', zei Tauxe. ''Het is tien keer meer dan de grootste uitbraak in het land tot dusver''. In 1993 raakten 700 mensen ziek van besmette hamburgers. Van hen hadden 44 HUS en vier mensen kwamen om.

E.colie

Gevraagd of dit 's werelds dodelijkste uitbraak van de E.coli-bacterie is, antwoordde deskundige Tauxe: ''Ik denk dat het zo is.'' Een vergelijkbare variant als die in Duitsland is in de jaren negentig ontdekt op het Koreaanse schiereiland, maar is erg zeldzaam.

De EHEC is een variant van de E.coli-bacterie. Die is meestal relatief onschadelijk, afgezien van diarree. E.coli-infecties worden meestal verspreid door minuscule deeltjes van ontlasting van besmette dieren of mensen, vaak via voedsel of water.