AMSTERDAM – Dinosauriërs waren mogelijk de eerste dieren die last hadden van luizen. Dat zou blijken uit een nieuwe studie van Amerikaanse wetenschappers.

De voorouders van de luizen die vandaag de dag op vogels en zoogdieren leven, ontstonden waarschijnlijk meer dan 65 miljoen jaar geleden.

De ontdekking suggereert dat de eerste dinosauriërs met vleugels waarschijnlijk al last hadden van de kleine parasieten, zo meldt Discovery News.

Gastheren

“Onze studie suggereert dat de evolutie van vogelluizen en zoogdierluizen al aan de gang was voor de uitsterving van de dinosauriërs”, aldus hoofdonderzoeker Kevin Johnson van de Universiteit van Illinois.

“Gezien de grote verspreiding van luizen op vogels en in minder mate op zoogdieren, hebben ze in het verleden waarschijnlijk ook een groot aantal verschillende gastheren gehad, waaronder gevleugelde dinosauriërs.”

Vogels

De wetenschappers kwamen tot hun bevindingen door het DNA van 69 verschillende soorten luizen te vergelijken. Aan de hand van veranderingen in de genen van de parasieten, stelden de onderzoekers een soort tijdlijn op van de evolutie van de diertjes.

Uit de studie blijkt dat de voorouders van de moderne luizen al op aarde rondliepen voordat de dinosauriërs uitstierven. De resultaten zijn gepubliceerd in het wetenschappelijk tijdschrift Biology Letters

“Veel wetenschappers geloven dat vogels afstammen van dinosauriërs”, verklaart Johnson op nieuwssite Physorg.com. “Dus misschien hebben vogels hun luizen wel geërfd van dinosauriërs.”

Evolutie

Het genetisch onderzoek werpt ook een nieuw licht op de evolutie van moderne vogels en zoogdieren. Tot nu toe gingen wetenschappers er vanuit dat de meeste soorten ontstonden na de massa-uitsterving van de dinosauriërs, omdat er toen veel nieuwe leefgebieden en prooidieren beschikbaar kwamen.

Het DNA van de luizen suggereert echter dat veel moderne vogelsoorten al bestonden ten tijde van de dinosauriërs.

De verschillende luizensoorten ontwikkelden toen namelijk al specifieke eigenschappen om te kunnen leven op moderne vogels, zo blijkt uit het DNA-onderzoek.

Fossielen

“Luizen zijn een soort levende fossielen”, verklaart onderzoeker Vincent Smith. “Door de evolutionaire geschiedenis van deze diertjes te reconstrueren, kunnen we ook de geschiedenis van hun gastheren ontrafelen."