AMSTERDAM - Wetenschappers in Brazilië hebben voor het eerst een fossiel ontdekt van een sabeltand die alleen planten at.

Het gaat om de 260 miljoen jaar oude resten van een reptiel ter grootte van een hond. De zogenaamde Tiarajudens eccentricus had 12 centimeter lange hoektanden, maar leefde verrassend genoeg op een vegetarisch dieet.

Waarschijnlijk gebruikte het dier zijn opvallende tanden om zijn natuurlijke vijanden af te schrikken en zijn territorium te verdedigen. Dat meldt Discovery News.

Bizar

“Dit soort gevechtssituaties zijn extreem belangrijk voor overleving van een individu en het succes van een soort”, verklaart hoofdonderzoeker Juan Carlos Cisneros tegen persbureau AP.

“De ontdekking van dit soort dieren toont aan dat natuur extreem creatief is", aldus Cisneros. "Het uiterlijk van dit reptiel was behoorlijk bizar: het was een robuust dier met een korte snuit waar grote tanden uitstaken.”

Groeien

Als het reptiel tijdens een gevecht één of meerdere van zijn tanden verloor, groeiden deze waarschijnlijk razendsnel weer aan. “Dit was een proces dat plaatsvond in golven die een paar dagen in beslag namen”, aldus Cisneros. “Tijdens elke golf groeiden er enkele tanden van het dier aan, zodat hij nooit zonder tanden zat.

Een uitgebreid verslag van het onderzoek naar het fossiel van de vegetarische sabeltand-soort is gepubliceerd in het wetenschappelijk tijdschrift Science.

Bladeren

Naast de sabeltanden bezat de Tiarajudens eccentricus volgens de onderzoekers vooral snijtanden en kiezen die worden geassocieerd met graseters, zoals koeien.

“Maar in het tijdperk waarin het dier leefde, bestonden er geen grassen”, aldus Cisneros. “Waarschijnlijk at het reptiel vooral plantstengels en bladeren die rijk aan vezels waren."