AMSTERDAM – Een angst die lijkt te zijn verdwenen, is in feite nog steeds aanwezig in het brein. Dat hebben Duitse wetenschappers aangetoond bij een experiment met muizen.

Wanneer een angst voor een bepaalde gebeurtenis lijkt te verdwijnen, blijft de connectie die verantwoordelijk is voor het gevoel aanwezig in het brein.

De angstreactie wordt alleen onderdrukt door een groep cellen in de amygdala, een amandelvormige kern van neuronen in de hersenen. Dat meldt nieuwssite ScienceDaily

Pijnscheut

De wetenschappers van het Bernstein Center for Computational Neuroscience in Freiburg kwamen tot hun bevindingen bij een experiment met muizen. Ze stelden de dieren tegelijkertijd bloot aan een pijnscheut en een specifiek geluid. Hierdoor ontwikkelden de muizen angst voor het geluid.

Vervolgens speelden de wetenschappers het geluid een aantal keer af, terwijl de muizen geen vervelende ervaring beleefden. Al snel verdween de angstreactie van de dieren weer.

Zodra het geluid echter weer één keer werd afgespeeld in de oude context (dus tijdens het toedienen van een pijnscheut) trad de oorspronkelijke angstreactie onmiddellijk weer op.

Hersencellen

Dit fenomeen is volgens de wetenschappers te verklaren vanuit de hersenen. Uit hersenonderzoek blijkt dat er in de amygdala van de muizen twee groepen cellen verantwoordelijk zijn voor respectievelijk een angstreactie en het onderdrukken van angst.

Bij de ontwikkeling van een nieuwe angst ontstaat er een nieuwe verbinding in de eerste groep cellen. Deze verbinding zorgt voor de schrikreactie.

De tweede groep cellen wordt actief bij het overwinnen van de angst. Activiteit van deze cellen zorgt ervoor dat de oorspronkelijke angstreactie niet meer optreedt.

Terugkeer

Maar daarmee is de hersenverbinding die leidt tot de angstreactie niet verdwenen. Zodra de context verandert en de angst niet meer wordt gemaskeerd door de tweede groep cellen, keert de schrikreactie weer terug.

De onderzoekers doen uitgebreid verslag van hun ontdekking in het wetenschappelijk tijdschrift PLoS One. Waarschijnlijk zijn hun ontdekkingen ook van toepassing op de hersenen van mensen.

De wetenschappers hopen dat hun studie zal leiden tot nieuwe behandelingen van angststoornissen.