AMSTERDAM – Amerikaanse wetenschappers hebben een hersenscanner ontwikkeld die ratten op hun kop kunnen dragen.

Met de draagbare PET-scanner is het voor het eerst mogelijk om de hersenactiviteit van ratten te bestuderen, terwijl de dieren zich vrij bewegen.

Het apparaat is cirkelvormig, weegt 250 gram en wordt bevestigd op het hoofd van de dieren, tussen hun oren en ogen.

Gedrag

“Door deze uitvinding kunnen we zien hoe de dieren zich gedragen en tegelijkertijd de chemie van hun brein onderzoeken”, verklaart onderzoeksleider David Schlyer van het Brookhaven National Laboratory in Upton in het Britse tijdschrift New Scientist.

“We kunnen de hersenactiviteit die van invloed is op het gedrag van knaagdieren nu beter leren begrijpen”, aldus Schlyer.

Tegenwicht

Volgens de onderzoekers kunnen de ratten de hersenscanner drie tot vier uur lang dragen zonder dat ze tekenen van stress vertonen.

Aan het apparaat wordt een tegenwicht bevestigd om de dieren te ontlasten. “Ze voelen het gewicht van het apparaat niet”, aldus Schlyer. “Al worden ze wel een beetje vertraagd in hun bewegingen.”

De scanner brengt de activiteit van verschillende stoffen in de hersenen in kaart, zoals dopamine en serotonine. “Vooral in de aanmaak van dopamine zijn we erg geïnteresseerd, omdat het een beloningsstof is en wordt geassocieerd met verslavingsgedrag”, verklaart Schlyer.

Mensen

De wetenschappers beschrijven hun nieuwe vinding uitgebreid in het wetenschappelijk tijdschrift Nature Methods. Ze hopen in de toekomst ook draagbare PET-scanners te ontwikkelen voor mensen.

Dat zou veel nieuwe mogelijkheden bieden voor wetenschappelijke experimenten. Proefpersonen kunnen dan namelijk aan activiteiten deelnemen, terwijl hun hersenen worden geschand.

“We overwegen op dit moment om een dergelijke hersenscanner voor mensen te ontwikkelen”, aldus Schlyer. “Het apparaat moet er uit komen te zien als een soort helm.”