AMSTERDAM – Een Amerikaanse wetenschapper die onderzoek deed met verzwakte pestbacteriën is door een ongelukkige samenloop van omstandigheden gestorven aan de pest. Dat blijkt uit een medische analyse.

De 60-jarige Malcolm Casadaban stierf in 2009 onder mysterieuze omstandigheden na experimenteel onderzoek aan de Universiteit van Chicago met de bacterie Yersinia pestis, de veroorzaker van de pest.

Uit een nieuwe medische analyse blijkt dat de wetenschapper door een ongelukkige samenloop van omstandigheden is gestorven aan een besmetting met de pest.

Verzwakt

Zijn besmetting werd waarschijnlijk veroorzaakt door een erfelijke aandoening die hij had, maar waarvan hij niet op de hoogte was. Dat meldt het Britse tijdschrift New Scientist.

De pestbacteriën waarmee Casadaban werkte, waren verzwakt en daardoor normaal gesproken ongevaarlijk. De laboratoriumvariant van Yersinia pestis is genetisch zo gemanipuleerd dat de bacterie moeite heeft om ijzer op te nemen. Die stof heeft de ziekteverwekker nodig om belangrijke enzymen aan te maken

Zonder het zelf te weten leed Casadaban echter aan hemochromatose, een genetische stoornis die ervoor zorgt dat het bloed van mensen verzadigd raakt met ijzer.

Bloed

Toen tijdens het onderzoek van de wetenschapper enkele verzakte pestbacteriën in zijn bloed terecht kwamen, profiteerden de organismen van de overvloed aan ijzer in zijn bloed. Casadaban raakte daardoor besmet met de pest, zo is gebleken uit onderzoek van het Amerikaanse instituut Centers for Disease Control and Prevention.

Waarschijnlijk kwamen de pestbacteriën in het lichaam van de wetenschapper terecht omdat hij niet met rubberhandschoenen werkte. Handschoenen zijn eigenlijk verplicht in wetenschappelijke laboratoria, maar veel onderzoekers negeren de regels als ze met bacteriën werken die in de praktijk ongevaarlijk zijn.

Muizen

Verzwakte pestbacteriën zijn normaal gesproken zo veilig dat zelfs muizen niet besmet kunnen raken met de pest als ze in contact komen met de organismen.

Toen Casadaban naar de dokter ging met griepachtige verschijnselen, kwam dan ook niemand op het idee dat hij wel eens besmet kon zijn met de pest. Tot die theorie kwamen artsen pas na zijn dood. De pest is met de juiste antibiotica tegenwoordig goed te genezen.