AMSTERDAM - Een Amerikaanse ruimtesonde heeft dinsdag een kijkje genomen bij een komeet op honderden miljoenen kilometers afstand van de aarde.

De Stardustsonde scheerde langs Tempel 1 en stuurde foto’s terug voor wetenschappelijk onderzoek.

Het is de tweede keer dat Tempel 1 bezoek krijgt van de aarde. In juli 2005 vuurde een andere sonde, Deep Impact, een projectiel ter grootte van een koelkast af op de komeet.

Door een krater in het oppervlak te slaan, hoopten wetenschappers meer te weten te komen over de samenstelling van de komeet. De opgeworpen stofwolk maakte de krater echter onzichtbaar. Met de Stardust willen de astronomen alsnog de komeet ontrafelen.

Radiosignalen

Vluchtleiders ontvingen de bevestiging van de zogeheten 'flyby' even voor 06.00 uur; de komeet bevindt zich zo ver van de aarde dat radiosginalen 18 minuten en 41 seconden nodig hebben om de afstand te overbruggen.

Vanavond geeft NASA een persconferentie om de eerste wetenschappelijke resultaten te presenteren. De hoop is dat Stardust nu foto's van de inslagkrater heeft gemaakt.

'Kometen veranderen'

Volgens wetenschappelijk projectleider Joe Veverka is het vooral ook van belang dat een komeet nu twee keer is bekeken, met een tussentijd van enkele jaren. 'Kometen veranderen voortdurend, door de inwerking van de zonnewarmte,' aldus Veverka.

'Voor het eerst krijgen we nu inzicht in die veranderingsprocessen: waar, wanneer en hoe snel ze plaatsvinden.'