AMSTERDAM - In het sterrenbeeld Zwaan zijn meer dan tweeduizend jonge sterren ontdekt. De Amerikaanse infraroodsatelliet Spitzer spoorde de hemellichamen op in de Noord-Amerikanevel, een grote nevel van gas en stof.

Daarmee is het bekende aantal sterren in dit stervormingsgebied in één klap vertienvoudigd. De Noord-Amerikanevel dankt zijn naam aan het feit dat zijn vorm in zichtbaar licht wel wat weg heeft van het gelijknamige continent.

Die gelijkenis is grotendeels te danken aan dichte, donkere stofbanden die het licht van erachter gelegen sterren en gaswolken tegenhouden.

Onduidelijk

Met infrarood licht kunnen astronomen door dat stof heen heenkijken, zodat het beeld van de nevel opeens heel anders is.

Achter het stof houden zich dus duizenden jonge sterren verscholen, maar daarmee heeft de Noord-Amerikanevel nog niet al zijn geheimen prijsgegeven. Onduidelijk is namelijk waar de straling vandaan komt die het gas in de nevel aan het gloeien brengt.

Waarschijnlijk is een groepje zware, heldere sterren de bron van die straling, maar die sterren zijn ook op de Spitzer-opname niet te zien. Waarschijnlijk gaan ze schuil achter de dichtste stofwolken in het gebied.