AMSTERDAM – Amerikaanse wetenschappers hebben in de hersenen van muizen een verbinding aangetroffen tussen seksueel en agressief gedrag. Mensen hebben mogelijk eenzelfde soort verbinding in hun brein.

Een klein groepje neuronen in het brein van muizen wordt zowel actief bij het paren als bij het vechten met soortgenoten. Waarschijnlijk zorgt het hersengebiedje ervoor dat hersenciruits voor agressief gedrag worden uitgeschakeld tijdens de geslachtsgemeenschap.

Dat schrijven onderzoekers van de New York University en het California Institute of Technology in het wetenschappelijk tijdschrift Nature.

Mensen

Volgens de wetenschappers is de kans groot dat mensen eenzelfde soort verbinding in hun brein hebben, omdat de hersenen van muizen en mensen in grote lijnen vergelijkbaar zijn.

“Het hersencircuit voor paring werkt door de beschreven verbinding als een soort toegangspoort voor het agressiecircuit in het brein”, verklaart hoofdonderzoekster Dayu Lin in het Britse tijdschrift New Scientist. “Het onderdrukt de neuronen die betrokken zijn bij agressief gedrag als er een potentiële sekspartner in de buurt is.”

Licht

De wetenschappers kwamen tot hun conclusies door experimenten met muizen. Ze maakten hersencellen die betrokken zijn bij agressief gedrag gevoelig voor licht door middel van een virus. Daardoor konden ze deze neuronen in het muizenbrein op commando activeren door licht op de dieren te schijnen.

Wanneer de wetenschappers de ‘agressiecellen’ inschakelden, gedroegen de muizen zich agressief tegen alle soortgenoten die ze tegenkwamen. Er was echter één uitzondering.

Als de dieren seksueel gedrag vertoonden met vrouwtjes en de wetenschappers vervolgens hun agressiecellen activeerden, had dit geen effect meer. De dieren gingen dan gewoon door met paren en vielen de vrouwtjes niet aan.

Indringers

Volgens de wetenschappers zorgt de verbinding tussen seks en agressie in het muizenbrein er vooral voor dat de mannelijke dieren een gepaste reactie vertonen op indringers in hun territorium.

Als de indringer van hetzelfde geslacht is, zal de muis agressief gedrag vertonen. Wanneer het echter om een vrouwtje gaat, wordt de agressie onderdrukt in het brein en krijgt de muis eerder de neiging om te paren.

Territorium

“Voor mannelijke muizen is het noodzakelijk dat ze hun territorium beschermen tegen andere mannetjes, maar seks hebben met vrouwelijke indringers”, verklaart neurowetenschapper Clifford Saper van de Universiteit van Harvard op Nature.com.

"Dit is de manier waarop dieren hun territorium beschermen", aldus de onderzoeker.