AMSTERDAM – Mensen die regelmatig slaapwandelen, hebben die gewoonte te danken aan een genetische afwijking. Dat melden Amerikaanse wetenschappers.

De neiging tot slaapwandelen wordt veroorzaakt door een mutatie in chromosoom 20. Mensen die slechts één kopie van het defecte stukje DNA erven van hun ouders, vertonen vaak al activiteit tijdens hun slaap.

Dat schrijven wetenschappers van de Universiteit van Washington in het wetenschappelijk tijdschrift Neurology.

Familie

“We hebben voor het eerst een plek op een chromosoom gevonden die slaapwandelen kan veroorzaken”, verklaart hoofdonderzoekster Christina Gurnett op BBC News. “Maar we weten nog niet precies welke genen in deze regio op chromosoom 20 verantwoordelijk zijn voor het fenomeen.”

De wetenschappers kwamen tot hun ontdekking door genetisch onderzoek te verrichten in een familie van 22 personen, waarvan negen de neiging hadden om 's nachts te slaapwandelen. De proefpersonen stonden speeksel af dat werd geanalyseerd.

Autorijden

Uit het onderzoek bleek dat alle slaapwandelaars een genetische afwijking hadden in chromosoom 20. Mensen met deze genmutatie hebben volgens de onderzoekers 50 procent kans om het gen door te geven aan hun kinderen.

Slaapwandelen is meestal een onschuldig kwaaltje. Maar sommige gevallen kunnen ook erg gevaarlijk zijn. Zo verlaten sommige slaapwandelaars ’s nachts hun huis en zijn er zelfs mensen die in hun slaap autorijden.

Behandeling

Volgens de wetenschappers is het dan ook van groot belang dat de precieze oorzaak van het fenomeen wordt achterhaald.

“Het ontdekken van de genen die verantwoordelijk zijn kan ons mogelijk helpen om de oorzaak te identificeren en te behandelen”, aldus onderzoekster Gurnett.