AMSTERDAM – Mensen in de leeftijdscategorie boven de 60 jaar zijn gevoeliger voor emoties van anderen dan jongere personen. Dat beweren Amerikaanse wetenschapper naar aanleiding van een uitgebreide studie.

Ouderen pikken emoties van anderen relatief snel op en zijn buitengewoon goed in staat om de positieve kanten van stressvolle gevoelens en situaties in te zien. Dat melden wetenschappers van de Universiteit van Californië onder meer in het wetenschappelijk tijdschrift Psychology and Aging.

"De evolutie lijkt ons zenuwstelsel zo te hebben uitgerust dat we beter met interpersoonlijke en compassionele activiteiten kunnen omgaan, naarmate we ouder worden”, verklaart hoofdonderzoeker Robert Levenson in de Britse krant The Daily Telegraph.

Sociale relaties

“Mogelijk zijn we in de latere fases van ons leven meer gericht op sociale relaties en het zorgen en verzorgd worden door anderen”, aldus de onderzoeker.

Stevenson kwam tot zijn bevindingen door 144 proefpersonen van verschillende leeftijden te confronteren met neutrale, angstaanjagende en afschrikwekkende filmbeelden. De deelnemers moesten vervolgens hun best doen om de positieve aspecten te ontdekken in de situaties waarin de hoofdrolspelers in de filmpjes verzeild raakten.

Al snel bleek dat mensen in de leeftijdscategorie boven de 60 jaar het beste in staat waren om de positieve kanten van de stressvolle gebeurtenissen te zien.

Emoties

Bij een tweede experiment werden er uitsluitend emotioneel geladen filmfragmenten aan de proefpersonen getoond. Tijdens de filmvertoning waren er elektroden aangebracht op de huid van de deelnemers om te bepalen hoe ze reageerden op de beelden.

Het experiment wees uit dat ouderen veel gevoeliger waren voor de negatieve emoties in de films dan jongere personen.

Verliezen

Dat lijkt een nadeel, omdat negatieve gevoelens kunnen leiden tot een depressie. Maar volgens hoofdonderzoeker Levenson hebben ouderen juist voordeel van hun verhoogde gevoeligheid voor droevigheid.

“Verdriet kan een erg belangrijke en betekenisvolle emotie zijn in de laatste fase van ons leven”, aldus de wetenschapper. “Het is in deze periode namelijk onvermijdelijk dat we worden geconfronteerd met verliezen in ons leven. Hierbij moeten we ook vaak steun verlenen aan anderen.”