AMSTERDAM – De Sahara bood duizenden jaren geleden mogelijk onderdak aan vele soorten vissen. Dat hebben Britse wetenschappers vastgesteld.

De grootste zandwoestijn op aarde bestond 6.000 tot 10.000 jaar geleden waarschijnlijk uit een netwerk van rivieren waarin een groot aantal verschillende soorten vissen leefde.

Gedurende deze fase was het gebied mogelijk ook goed begaanbaar voor mensen. Dat schrijven onderzoekers van het King’s College in Londen in het wetenschappelijk tijdschrift Proceedings of the National Academy of Sciences.

Trektocht

De bevinding werpt een nieuw licht op de theorieën over de trektocht die de eerste mensen ondernamen toen ze het Afrikaanse continent verlieten.

“De Sahara was geen barrière in de migratie van dieren, dus het is goed mogelijk dat de eerste mensen ook via dit gebied uit Afrika trokken”, verklaart hoofdonderzoeker Nick Drake op nieuwssite LiveScience.

Satelliet

De wetenschappers zijn tot hun conclusies gekomen door het landschap van de Sahara te bestuderen op satellietbeelden en digitale kaarten. De studie wijst uit dat het gebied ooit was bedekt met rivieren, meren en moerassen.

Verder gaan de onderzoekers er in hun analyse vanuit dat veel vissen de woestijn zijn overgestoken, omdat een groot aantal soorten aan beide kanten van de Sahara voorkomt.

Gevaarlijk

Als de vissen door de Sahara zijn getrokken, is het volgens de wetenschappers aannemelijk dat ook mensen het gebied hebben doorkruist. Ze hopen deze theorie verder te onderbouwen door plaatselijk onderzoek in de Sahara.

De vraag is wel of dat onderzoek op korte termijn kan worden uitgevoerd. “Veel gebieden zijn namelijk te gevaarlijk om te bezoeken door activiteiten van terroristen of burgeroorlogen”, aldus hoofdonderzoeker Drake.