AMSTERDAM – Sociale mensen zijn te herkennen aan een een relatief grote amygdala, een amandelvormige structuur in de temporale kwab van hun hersenen. Dat hebben Amerikaanse wetenschappers ontdekt.

Volgens de onderzoekers van Northeastern University bestaat er een sterk verband tussen het formaat van iemands amygdala en zijn of haar sociale leven. Personen met een grote amygdala zouden over het algemeen ook een grote vriendenkring hebben.

“We weten al langer dat primaten die in relatief grote sociale groepen leven, ook een grotere amygdala hebben, zelfs als je rekening houdt met hun totale hersengrootte en hun lichaamsformaat”, verklaart hoofdonderzoekster Lisa Feldman Barret op nieuwssite Physorg.com.

Hersenscans

“Nu hebben we één specifieke primaat onder de loep genomen: de mens", aldus de onderzoekster. "We hebben een duidelijk verband gevonden tussen het volume van de amygdala en de omvang van sociale netwerken bij volwassen individuen.”

De wetenschappers kwamen tot hun conclusies door 58 proefpersonen te ondervragen over de grootte van hun vriendenkring en de complexiteit van hun sociale leven. Vervolgens werden alle deelnemers aan het onderzoek onderworpen aan een hersenscan.

Evolutie

De amygdala is een amandelvormige kern van neuronen die diep verborgen in de hersenen ligt. Wetenschappers vermoeden dat het hersendeel pas relatief laat in de evolutie is ontstaan, toen de mens meer sociale contacten ging onderhouden.

De resultaten van de studie zijn gepubliceerd in het wetenschappelijk tijdschrift Nature Neuroscience. Volgens hoofdonderzoekster Feldman Barret is er nog veel meer onderzoek nodig om de precieze werking van de amygdala te achterhalen.

Aandoeningen

“We proberen bijvoorbeeld nog te begrijpen hoe abnormaliteiten in dit hersendeel ons sociaal gedrag kunnen schaden, zodat er neurologische of psychiatrische aandoeningen ontstaan”, aldus  Feldman Barret.