Vondst arseenbacterie in twijfel getrokken

AMSTERDAM – De door de NASA geclaimde ontdekking van de bacterie die op arseen kan leven, wordt door Nederlandse wetenschappers in twijfel getrokken. De conclusie van het onderzoek zou zijn gebaseerd op een meetfout.

De bacteriestam Halomonadaceae uit Mono Lake in Californië zou volgens de onderzoekers van de NASA het element arsenicum kunnen inbouwen in zijn DNA op plaatsen waar andere levende wezens fosfor gebruiken. Maar mogelijk is die conclusie gebaseerd op proeven met vervuilde kweekjes.

Dat verklaart Jef Huisman, hoogleraar microbiologie aan de Universiteit van Amsterdam, in dagblad de Stentor.

Fosfaat

"De wetenschappers hebben de bacterie uit een meer met veel arseen gehaald en in het lab opgekweekt”, verklaart Huisman in de krant.

“In de kweekvloeistof gebruikten ze 40.000 micromolair arseen, om te zien hoe de bacterie daar op reageert. Maar mét dat arseen blijkt drie micromolair fosfaat te zijn meegekomen", aldus de wetenschapper.

Onbetrouwbaar 

Volgens Huisman zijn de resultaten van het experiment daardoor onbetrouwbaar. “Ik weet uit eigen lab-ervaring dat een bacterie al genoeg heeft aan 0,03 micromolair fosfaat om zich te vermenigvuldigen", verklaart hij.

"De bacterie hoeft dus helemaal geen arseen te gebruiken. Er zat in de kweekvloeistof honderd keer meer fosfaatverontreiniging dan voor de bacterie nodig is om te overleven. Dat is geen grensgeval meer, maar een testfout”.

Nieuwe levensvorm

De bacterie uit Mono Lake in Californië werd vorige week door de NASA gepresenteerd als een ‘nieuwe levensvorm’ die van grote invloed zou zijn op de zoektocht naar buitenaards leven.

Maar Huisman twijfelt sterk aan die bewering. “Zij kunnen het verhaal niet waarmaken”, zegt hij. “De NASA heeft het opgeklopt.”

Ook Huub Schellekens, hoogleraar farmaceutische biotechnologie aan de Universiteit Utrecht, gelooft niet dat de door de NASA ontdekte bacterie kan gedijen op arsenicum in plaats van fosfor.

Reactie

“De bacteriën groeien alleen maar slechter als ze geen fosfor meer krijgen”, verklaart hij in dagblad Trouw. “Bij ons in het lab is dit onderzoek met hoongelach ontvangen.”

De wetenschappers van de NASA willen vooralsnog niet reageren op de kritiek. 'Ik ga me niet via de media mengen in een publieke discussie over een wetenschappelijke kwestie', schrijft NASA-onderzoeker Ronald Oremland in een mail aan de Volkskrant.

Lees meer over:

Dagelijkse nieuwsbrief

Dagelijkse nieuwsbrief
Elke ochtend rond 6.00 uur weten wat het nieuws wordt?

NUwerk

Tip de redactie