AMSTERDAM – Amerikaanse wetenschappers hebben in Peru 8000 jaar oude resten van cocabladeren ontdekt. Vermoedelijk is er op de bladeren gekauwd door mensen.

De gefossiliseerde cocabladeren zijn gevonden onder de vloer van huizen in oude nederzettingen in het noordwesten van Peru.

Bij bladeren zijn ook resten gevonden van verbrande kalksteen die vermoelijk werd vermengd met de plantresten.

Dit is een bekende methode die er voor zorgt dat  er meer oppepende stoffen vrijkomen uit de coca.

Select groepje

De ontdekking bewijst dat het eerste gebruik van coca ongeveer 3000 jaar eerder plaatsvond dan tot nu toe werd aangenomen. Dat schrijven onderzoekers van de Vanderbilt Universiteit in het wetenschappelijk tijdschrift Antiquity.

Verder suggereren de plaatsen waarop de cocabladeren zijn gevonden dat slechts een select groepje individuen toegang had tot de medicinale planten.

Economische middelen

“We vonden de bladeren niet in een huiselijke context, alsof ze door veel mensen in grote mate werd gebruikt”, verklaart hoofdonderzoeker Tom Dillehay op BBC News. “In plaats daarvan ontdekten we ze bij de huizen van een beperkt aantal individuen.”

“Ons bewijs suggereert dat het niet zo was dat iedereen die de economische middelen had maar toegang kreeg tot medicinale planten, zoals in Westerse gemeenschappen”, aldus Dillehay.

Rituelen

Het kauwen op cocabladeren wordt door veel wetenschappers beschouwd als een gewoonte die ongeveer zo oud is als de beschaving van de Inca’s. Maar het onderzoek van Dillehay wijst uit dat de traditie waarschijnlijk veel verder terug gaat.

Gezien de beperkte distributie van de cocabladeren, werden ze mogelijk niet alleen als genotsmiddel of medicijn gebruikt, maar ook bij speciale rituelen.

“Het kauwen op cocabladeren is een diepgewortelde economische, sociale en mogelijk zelfs religieuze traditie in de Andes”, aldus Dillehay.