AMSTERDAM – De NASA heeft een bijzondere bacterie ontdekt die mogelijk ook kan voorkomen op planeten die tot nu toe als ‘levensloos’ werden beschouwd.

Volgens verschillende Britse kranten is dat het onderwerp van de geheimzinnige persconferentie die de ruimtevaartorganisatie heeft aangekondigd.

Wetenschappers van de NASA zullen donderdagavond waarschijnlijk de ontdekking bekend maken van een bijzondere microbe die kan gedijen op arsenicum. De bacterie is ontdekt in Mono Lake, nabij het Yosemite National Park.

Verbod

De NASA wil de bevinding eigenlijk pas morgen bekend maken, maar de Britse kranten The Sun en The Daily Mail hebben het verbod op publicatie van het nieuws geschonden.

De ontdekking van de bacterie is belangrijk voor de zoektocht naar buitenaards leven, omdat tot nu toe werd aangenomen dat primitieve levensvormen alleen zouden kunnen ontstaan op basis van zes bouwstenen: koolstof, waterstof, stikstof, zuurstof, zwavel en fosfor.

De nieuw ontdekte levensvorm kan echter ook arsenicum in plaats van fosfor als bouwsteen van het DNA gebruiken.

Fosfor

De vondst van de bacterie suggereert dat leven ook kan zijn ontstaan op planeten waar geen fosfor in de dampkring aanwezig is. Mogelijk bestaan er zelfs levensvormen die zijn opgebouwd uit heel andere bouwstenen dan fosfor, waterstof, stikstof, zuurstof, koolstof en zwavel.

“Dit is een spannende ontdekking”, verklaart astrobioloog Lewis Dartnell in The Sun. “Als deze organismen arsenicum gebruiken bij hun metabolisme, is dat een bewijs dat er andere vormen van leven bestaan dan de levensvormen die we nu kennen.”

Mysterieus

De NASA heeft officieel nog niets gemeld over de ontdekking. Gisteren kondigde de ruimtevaartorganisatie alleen een bevinding aan die grote gevolgen zou hebben voor de zoektocht naar buitenaards leven.

Door het mysterieuze persbericht vermoedden veel mensen dat het zou gaan om de ontdekking van een levensvorm op een andere planeet. De officiële persconferentie zal donderdagavond om acht uur Nederlandse tijd plaatsvinden en is live te volgen via NASA TV.