WASHINGTON - De Amerikaanse overheid heeft woensdag een gebied ter grootte van Spanje aangewezen als beschermd natuurgebied voor de bedreigde ijsbeer.

Het reservaat ligt in de wateren rond Alaska en is 484.000 vierkante kilometer groot.

''De aanwijzing van dit leefgebied maakt het mogelijk om te voorkomen dat de werkwijze van onze federale partners de populatie ijsberen schaadt'', aldus een woordvoerder van het ministerie voor Binnenlandse Zaken.

Het wordt voor bedrijven moeilijker om toestemming te krijgen voor boringen naar gas en olie in het gebied.

Er leven wereldwijd nog ongeveer 20.000 tot 25.000 ijsberen in het wild. De populaties staan onder druk, onder meer omdat hun leefgebied afneemt door smeltende ijsmassa's.