AMSTERDAM - Het ruimteveer Discovery begint woensdag aan zijn laatste ruimtereis en heeft naast zes astronauten een opmerkelijke zevende passagier: Robonaut 2, ook wel R2 genoemd. R2 moet de bemanning van het internationale ruimtestation ISS assisteren bij diverse taken.

In de toekomst kan de robot het ISS schoonmaken, uren buiten doorbrengen in hitte of extreme kou om gereedschap vast te houden voor ruimtewandelende astronauten of noodsituaties als giftige lekkages of branden tot een goed einde brengen.

Afstammelingen van R2 kunnen de komende decennia zelfs asteroïden, Mars of andere werelden verkennen en de weg voorbereiden voor mensen.

Enorme sprong

"Het is misschien een kleine stap voor deze robot, het is een enorme sprong voor de blikken mensheid", zei Rob Ambrose, hoofd van de automatiserings-, robotica- en simulatie-eenheid van het Johnson Ruimte Centrum in Houston.

R2 is het resultaat van een samenwerkingsverband van NASA en General Motors. De robot bestaat uit een torso zonder benen en heeft twee armen en een hoofd. In totaal is de robot een meter hoog. Hij weegt honderdvijftig kilo.