AMSTERDAM - Het apenvirus waaruit hiv is ontstaan, blijkt veel ouder te zijn dan tot nu toe werd aangenomen. Dat melden Amerikaanse wetenschappers.

Het apenvirus met de naam siv is in ieder geval tussen de 32.000 en 75.000 jaar oud. Mogelijk waart het virus zelfs al veel langer rond op aarde.

Dat blijkt uit een DNA-analyse van met siv besmette apen op Bioko, een eiland dat zich 10.000 jaar geleden afsplitste van het Afrikaanse continent. Tot nu toe werd de leeftijd van het apenvirus geschat op slechts enkele eeuwen.

Minder dodelijk

Wetenschappers van de Universiteit van Arizona beschrijven de resultaten van het onderzoek in het wetenschappelijk tijdschrift Science. De ontdekking heeft volgens hen grote consequenties voor de verwachte ontwikkeling van het hiv-virus bij mensen.

Tot nu toe was er hoop dat het hiv-virus in de toekomst zou evolueren tot een variant die minder snel zou leiden tot aids.

Siv is namelijk ouder dan hiv en veroorzaakt bij de meeste apen geen aids. Maar de nieuwe onderzoeksresultaten wijzen er op dat het vele duizenden jaren heeft geduurd voordat het virus naar die niet-dodelijke staat evolueerde. Waarschijnlijk zal het bij het hiv-virus net zo lang duren.

Sterfrisico

“Hiv is een bijzonder virus omdat alle andere soorten immuundeficiëntievirussen hun gastheer opzadelen met een veel lager sterfrisico”, verklaart onderzoeker Michael Worobey van de Universiteit van Arizona op physorg.com.

“Als siv redelijk recent was ontstaan zoals we tot nu toe dachten, zou het binnen relatief korte tijd een lagere virulentie moeten hebben ontwikkeld. Maar onze bevindingen suggeren het tegenovergestelde. Als hiv al gaat evolueren tot een minder schadelijk virus, zal dat zeker niet binnen korte tijd gebeuren”, aldus Worobey.

Oorsprong

De wetenschappers twijfelen ook over de oorsprong van hiv. Als siv al tienduizenden jaren rondwaart op aarde, is het vreemd dat het hiv-virus pas in de twintigste eeuw is ontstaan uit het apenvirus.

“Er is iets gebeurd in de twintigste eeuw waardoor dit relatief onschuldige apenvirus veranderde in een veel potenter virus dat een epidemie kon ontketenen”, aldus onderzoeker Preston Marx. “We weten niet wat de oorzaak was, maar er moet een oorzaak zijn geweest.”